Nutrition et Cancer

La majorité des cancers ne sont pas héréditaires. Le cancer est cependant une maladie d’expression génétique altérée qui trouve son origine dans des modifications de l’ADN, le porteur de l’information génétique. Pour qu’une cellule se transforme de normale à cancéreuse, elle doit acquérir des caractéristiques phénotypiques différentes qui résultent de modifications du génotype. La plupart des cancers se développent au point d’être cliniquement identifiables seulement des années ou des décennies après la lésion initiale de l’ADN. Le développement du cancer, ou cancérogenèse, nécessite une série de modifications cellulaires.

Aucun gène ne cause à lui seul le cancer. Il s’agit d’un processus en plusieurs étapes causé par des erreurs accumulées dans les gènes qui contrôlent les processus cellulaires. Une mutation génétique peut permettre à une lignée de cellules d’acquérir un seul trait (comme une survie accrue), et les descendants de ces cellules peuvent alors acquérir d’autres mutations génétiques.

Cependant, le cancer ne se développe que lorsque plusieurs gènes sont modifiés, ce qui confère des avantages en termes de croissance et de survie par rapport aux cellules normales voisines. La capacité d’une cellule à prévenir ou à réparer efficacement le cancer dépend du microenvironnement extracellulaire, notamment de la disponibilité de l’énergie et de la présence de macro- et de micronutriments appropriés. Les tumeurs ne sont pas simplement des masses de cellules cancéreuses. Elles sont plutôt des collections hétérogènes de cellules cancéreuses avec de nombreux autres types de cellules – appelées cellules stromales ; les cellules cancéreuses communiquent avec les cellules stromales à l’intérieur de la tumeur. Le microenvironnement de la tumeur comprend de nombreux types de cellules, y compris des cellules immunitaires infiltrantes telles que les lymphocytes et les macrophages, les cellules endothéliales, les cellules nerveuses et les fibroblastes.

Tous ces types de cellules peuvent produire des facteurs de croissance, des médiateurs inflammatoires et des cytokines, qui peuvent favoriser la transformation maligne et la croissance de la tumeur, et atténuer les réactions de l’hôte. En outre, les facteurs produits par les cellules cancéreuses elles-mêmes modulent l’activité et le comportement du stroma de la tumeur. L’initiation est l’exposition d’une cellule ou d’un tissu à un agent qui entraîne la première mutation génétique. Il peut s’agir d’une mutation héréditaire ou d’un facteur exogène ou endogène (produit par le métabolisme oxydatif). Même en l’absence de stress oxydatif externe, des centaines de sites de l’ADN sont endommagés chaque jour, mais sont normalement réparés ou éliminés. L’exposition au cancérigène provoque des dommages à l’ADN, généralement par la formation d’adduits à l’ADN. S’ils ne sont pas corrigés, ces adduits peuvent être transférés aux cellules filles pendant la division et confèrent le potentiel de croissance néoplasique (nouvelle et anormale).

L’initiation seule est insuffisante pour que le cancer se développe. Une cellule initiée doit passer par un processus d’expansion clonale pendant la promotion pour devenir néoplasique ; plus le nombre de cellules initiées est important, plus le risque de progression vers le cancer est grand. La promotion implique l’exposition de la cellule initiée à un agent promoteur. Cela peut permettre de modifier le taux de prolifération ou d’endommager davantage l’ADN, ce qui entraîne d’autres mutations au sein de la même cellule, qui modifient l’expression des gènes et la prolifération cellulaire. Enfin, ces cellules initiées et promues se développent et s’étendent pour former une masse tumorale. Les dommages à l’ADN se poursuivent à ce stade et les cellules cancéreuses contiennent souvent des copies multiples de chromosomes. Ce processus clair et séquentiel est typique des cancers induits expérimentalement mais peut être moins clair dans les cancers sporadiques chez l’homme.

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