LES QUESTIONS DE SANTÉ PUBLIQUE ET L’UTILISATION DE L’AMIANTE

Le monde a une longue histoire d’utilisation de l’amiante, avec quelques suggestions de dangers potentiels pour la santé par les anciens. La véritable histoire, qui consiste à apprécier les dangers de l’amiante, commence dans la dernière partie des années 1890. Le terme de pneumoconiose, inventé par Zenker4 en 1867 après avoir examiné les poumons d’un homme atteint de sidérose, a été appliqué à un nombre croissant de maladies pulmonaires dues à la poussière. En 1924, Cooke a inventé le terme d’amiantose.

Morris Greenberg, qui a été membre médical de l’Inspectorat des usines en Grande-Bretagne et qui est un véritable spécialiste des aspects historiques des maladies liées à l’amiante, a écrit un excellent aperçu historique de l’évolution des dangers de l’amiante.5,6 En Grande-Bretagne, dès 1898, la dame inspectrice des usines a noté que l’amiante causait des maladies chez les travailleurs du textile en amiante.7 En 1899, le Dr Murray a procédé à l’examen post-mortem d’un jeune homme dans la trentaine qui est mort d’une insuffisance respiratoire. Il a rapporté, au cours de son hospitalisation, qu’il était le dixième individu de son secteur de travail à mourir, et que ses frères de travail l’avaient tous précédé dans la mort à un jeune âge à cause de problèmes similaires. Le Dr Murray a noté que l’homme souffrait d’une fibrose interstitielle étendue, et de ce qui a été décrit comme des “corps curieux” dans ses poumons.

En 1907, les conclusions de l’autopsie, accompagnées de commentaires, furent publiées et conclurent malheureusement que l’on pensait désormais qu’une ventilation adéquate était en place pour éviter que d’autres travailleurs ne contractent des maladies à l’avenir.8 Malheureusement, cela était loin d’être exact. En 1915, Collis, après avoir donné une série de conférences, a rédigé ses conclusions sur la pneumoconiose et a discuté des problèmes de la silicose et de la fibrose induite par l’amiante, qui n’était pas encore appelée “amiantose”.9 Le terme “amiantose” n’a été utilisé qu’en 1924, lorsque Cooke a inventé le terme pour décrire la fibrose pulmonaire due à l’inhalation de poussière d’amiante.10 En 1930, Merewether a rédigé les principes de protection des travailleurs en Angleterre11, et Lanza aux États-Unis a montré que les niveaux d’amiante suggérés à la fin des années 1930 étaient souvent trop élevés pour protéger les travailleurs12.

En 1918, la Prudential Life Insurance Company, qui assurait les travailleurs au Canada et aux États-Unis, avait attiré l’attention de l’un de ses vice-présidents, qui était statisticien, sur le fait qu’il était dangereux de respirer de la poussière d’amiante. À ce moment-là, Prudential a cessé d’émettre des polices d’assurance sur la vie des travailleurs de l’amiante. Bien que la littérature scientifique n’en ait fait état que plusieurs décennies plus tard, des révélations relativement récentes, rédigées par Tweedale, ont révélé qu’au moins une grande entreprise d’amiante en Angleterre savait, dès les années 1920, que ses travailleurs mouraient d’un cancer du poumon et d’un mésothéliome, et elle s’est employée avec diligence à supprimer cette information13. La première suggestion réelle de la relation entre l’exposition à l’amiante et le cancer du poumon a été faite par les docteurs Lynch et Smith, qui ont observé les travailleurs d’une usine textile d’amiante de Caroline du Sud14. Ils n’avaient pas de preuve définitive de cette relation, mais en 1942, Hueper, alors directeur des études sur le cancer professionnel à l’Institut national du cancer, estimait que les données alors disponibles étaient suffisantes pour lui permettre d’écrire qu’il pensait que l’amiante causait le cancer du poumon15 .

En 1955, au cas où quelqu’un se poserait la question, Doll a fait état d’un excès de cancers du poumon en Grande-Bretagne dus à l’amiante.16 Il est intéressant de noter que ces données provenaient de la société Turner and Newall, où les cas de cancer du poumon et de cancer de la plèvre s’accumulaient depuis les années 1920, mais n’avaient pas été signalés auparavant.13 Pour le problème du mésothéliome, les rapports de cas ont commencé à s’accumuler dans les années 1940, et au début des années 1950, des études ont établi un lien entre l’amiante et le développement de cette forme de malignité. Les travaux de Wagner et al. en Afrique du Sud, publiés en 1960, ont clairement établi un lien entre l’exposition à l’amiante crocidolite et le développement de cette maladie et ont cité des cas antérieurs.17 Il est intéressant de noter que les cas signalés par Wagner n’ont pas été observés uniquement chez les travailleurs, mais qu’il a été prouvé que l’exposition non professionnelle était à l’origine de mésothéliomes.

Avec l’augmentation de la réglementation ou l’interdiction de l’amiante, il y aura sans aucun doute moins des cas de maladies liées à l’amiante à l’avenir, même s’il faudra probablement plusieurs décennies avant que cela ne se produise. Étant donné la longue latence des maladies liées à l’amiante il a été prévu que de tels problèmes seront constatés pendant plusieurs décennies encore.22 En le monde en développement, avec l’utilisation continue de l’amiante, ce problème s’aggraveront avec le temps, jusqu’à ce que des réglementations ou des interdictions appropriées sur les utilisations de l’amiante contenant des matériaux sont mis en place et protègent les personnes exposées à l’amiante.

Une question particulièrement controversée est l’effet synergique bien documenté de l’exposition à l’amiante et à la fumée de cigarette entraînant une nette augmentation des cancers du poumon. Les connaissances qui existent actuellement dans les pays industrialisés devraient être diffusées aux les pays qui continuent à utiliser l’amiante et qui ont souvent aussi un taux élevé de cigarettes consommation.

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