LE SYSTÈME RESPIRATOIRE ET POURQUOI IL EST VULNÉRABLE AUX POUSSIÈRES INHALÉES

Pour apprécier l’importance de l’amiante dans les tissus corporels, il faut d’abord comprendre comment il est arrivé là et comment fonctionne normalement le principal point d’entrée de la poussière dans le corps, le système respiratoire. La conception du système respiratoire a évolué vers des régions anatomiques hautement fonctionnelles. Les voies respiratoires supérieures sont conçues pour réchauffer, humidifier et filtrer l’air entrant.

On peut les considérer principalement comme des tubes conducteurs ou des conduits pour un flux d’air bidirectionnel. Dans l’idéal, le premier contact avec l’air extérieur se fait lors de son passage dans les fosses nasales. Comme pour les autres conduits, les chambres nasales créent des changements de direction dans le flux d’air (via les changements angulaires des passages) et sont pourvues de poils au niveau initial pour amorcer la turbulence.

Pendant l’exercice ou la conversation, les humains passent à la “respiration par la bouche”, contournant ainsi les voies nasales et l’air inhalé ainsi que sa composante poussière passe directement par la bouche pour atteindre la trachée. Il existe quelque 32 branches des voies aériennes conductrices dans le poumon normal d’un adulte avant d’atteindre l’acinus distal. Cette ramification anatomique a un impact sur la direction du flux d’air, ce qui augmente encore le potentiel de piégeage de la poussière. Cette ramification anatomique a un impact sur la direction du flux d’air, ce qui augmente encore le risque de piégeage des poussières. Cela est dû au fait que toute déviation dans la direction des flux d’air, en particulier lorsqu’elle crée des “tourbillons” ou des changements de vitesse d’écoulement, augmente les chances de sédimentation parmi les particules de poussière en suspension. Ces courants peuvent également induire un écoulement perpendiculaire aux parois des voies respiratoires, ce qui entraîne un contact physique de la poussière avec les surfaces. Le résultat de cette conception anatomique, combiné au fait que la plupart des surfaces des voies de conduction sont revêtues de substances “collantes”, entraîne un piégeage très efficace de nombreuses particules inhalées dans les voies aériennes supérieures. Le piégeage de particules plus grosses sur la muqueuse (doublure) des principales bronches est particulièrement important lorsque la direction du flux et la vitesse de l’air changent brusquement. Lippmann et al ont étudié ce processus et ont noté que la diminution de la taille des voies respiratoires distales, combinée à l’augmentation du nombre de tubes dans la section totale, entraîne une diminution de la vitesse de l’air. L’impact de ces événements physiques est que les plus grosses particules se déposent par impact.

Au niveau des plus petites voies respiratoires, là où les vitesses sont les plus faibles, le piégeage des particules se fait par sédimentation et diffusion. L’importance du piégeage des poussières inhalées dans les voies respiratoires conductrices est cruciale pour les empêcher d’atteindre les voies respiratoires inférieures et de compromettre potentiellement les unités respiratoires fonctionnelles du poumon. Les poumons sont particulièrement vulnérables aux gaz et poussières toxiques présents dans l’environnement car ils représentent la plus grande surface du corps exposée à l’environnement extérieur. Les poumons sont responsables de la fourniture d’oxygène à toutes les cellules du corps et de l’élimination du dioxyde de carbone produit par ces cellules. L’impact critique des poumons sur le bien-être de toutes les parties du corps est souligné par Witschi3 en ce qu’il est “le seul organe du corps humain à recevoir en une minute de une à cinq fois le volume de sang circulant”. Pour atteindre cet objectif, le poumon normal “filtre environ 12 000 litres d’air par jour pour “extraire” le carburant nécessaire à la survie “4 et est perfusé avec plus de 6 000 litres de sang par jour pour permettre un échange gazeux normal essentiel à la fonction cellulaire. L’unité fonctionnelle qui constitue la majeure partie du parenchyme pulmonaire est constituée par les bronchioles terminales et respiratoires et les alvéoles ou sacs d’air qui donnent au poumon son aspect spongieux. Ochs et al. ont rapporté que le nombre moyen d’alvéoles dans six poumons d’adultes était de 480 millions.

Weibel a comparé cette très grande surface interne à celle d’un court de tennis. Cette surface est conçue pour être relativement stérile, et les matériaux inhalés ne sont empêchés d’atteindre ce niveau que si les pièges décrits précédemment au niveau des voies aériennes supérieures éliminent les particules inhalées. Turino7 a décrit à juste titre le parenchyme pulmonaire comme une “matrice dynamique” composée principalement de collagène, d’élastine, de glycosaminoglycanes et de fibronectine. L’équilibre approprié de ces composants, combiné aux capacités fonctionnelles des cellules qui composent le parenchyme pulmonaire, est essentiel pour un poumon sain. La réaction aux poussières inhalées peut modifier de manière aiguë ou chronique les équilibres et entraîner une réduction de la fonction pulmonaire et une perte permanente des fonctions respiratoires.

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